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Science:美科学家反对火星探索限制

摘要 : 从2012年抵达火星开始,美国宇航局(NASA)“好奇”号着陆器就在电击和钻探古岩石,以期找到过去生命的证据。

从2012年抵达火星开始,美国宇航局(NASA)“好奇”号着陆器就在电击和钻探古岩石,以期找到过去生命的证据。但它可能永远没有机会研究一些更加令人兴奋的事情了:今天火星微生物存在的可能性。未来几年,当该漫游者爬到伊奥利亚山旁时,它将会经过从轨道上看上去拥有断断续续的神秘暗条纹的岩石,这可能标志着季节性的渗水。但NASA行星保护办公室(负责阻止地球微生物入侵其他天体的机构)称,它可能会禁止其访问。该机构担心“好奇”号会污染这种所谓的特殊区域,因为该漫游者在发射之前并未完全消毒。

而康奈尔大学行星科学家To Alberto Fairén认为,这完全没有道理。她和若干名同事在近日发表于《天体生物学》期刊的新闻专栏中认为,或迟或早,人类——不能被消毒的两足动物漫游者将会踏足火星,这将会无可挽回地扰乱找到火星“土著生命”的任何希望。“我们需要在载人任务之前仔细、全面地研究火星的特定区域。”他说。

现在,NASA的部门变动或将为Fairén以及一些“好奇”号团队成员的观点打开入口。NASA在今年7月宣布,行星保护办公室将迁出其科学指挥部长期所在地,搬到华盛顿特区NASA安全与任务保证办公室,这个地方更习惯于将协议转变为工程实践。行星保护办公室长期主任Cassie Conley可能会面临保住工作的竞争压力,她可能会被某个对消毒要求不那么严格的人取代。同时,到今年年底,美国国家科学院、工程院和医学院有望对该办公室进行一次从头至尾的全面检查,评估它如何运行、是否与现有科学并肩前进等,今年年底,NASA将举办一次主要研讨会,并对火星上的特殊区域(除最严格消毒探测器之外禁止其他所有设备进入的温暖、湿润区域)进行重新定义。

NASA政策最终是否会改变,仍要等到新行星保护办公室负责人走马上任才会有眉目,也要等国家科学院专家组和特殊区域研讨会所做出的决定。但一些行星科学家并未因为这场争论而失眠。宾夕法尼亚大学地质学家Jim Kasting说,火星上的土壤如此致命,“在火星近表面环境找到生命的几率接近于无”。

原文链接:

With planetary protection office up for grabs, scientists rail against limits to Mars exploration

原文摘要:

Since its arrival on Mars in 2012, NASA’s Curiosity rover has zapped and drilled ancient rocks in the hopes of finding evidence for past life. But it may never get a chance to investigate something far more exciting: the possibility that martian microbes exist today. In the coming years, as the rover trundles up the side of Aeolis Mons, it will pass rocks that, seen from orbit, seem to host mysteriously intermittent dark streaks—perhaps marking seasonal water seeps. But NASA’s planetary protection office, charged with keeping earthly microbes from colonizing other bodies, has said it may nix a visit. It fears that Curiosity could contaminate this so-called special region because the rover was not fully sterilized before launch.

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