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马鹿正在进化以在变暖的气候下更早地分娩

自1980年代以来,生活在苏格兰西海岸朗姆酒岛上的马鹿的出生时间越来越早,每十年大约3天。已知这种变化部分是由于温度升高对鹿的行为或生理的直接影响。但是,11月5日在开放获取期刊PLOS Biology上发表的新结果表明,由于自然选择而导致的遗传变化也促使这种变化:马鹿正在进化。

结论来自英国爱丁堡大学,圣安德鲁斯大学和剑桥大学以及澳大利亚国立大学的研究人员对朗姆酒马鹿的长期研究,该大学现已拥有超过45年的实地记录和遗传数据。雌性马鹿每年都会生一头小牛,而早产的后代在其整个一生中都有更多的后代。研究表明,部分原因是后代的基因每年更早生下,也增加了有后代的动物的繁殖成功率,因此,随着时间的推移,较早繁殖的基因变得越来越普遍。

随着全球气候的变化,许多野生动植物都记录了繁殖时间的进展。但是,本文是最早证明达尔文进化论(即自然选择引起的遗传变化)在促进繁殖时机中的作用的文章之一。人们通常认为野生动物种群的遗传进化速度慢且与人类生命的时间尺度无关,但是这一结果表明,遗传变化可以足够快地在几十年内观察到。

该文章还表明,遗传改变并不是万能的。朗姆酒鹿出生日期的快速变化归因于生理或行为的直接变化对气候变化,人口统计数据的变化和进化的综合影响。但是,并不是所有的日期提前都可以通过这些多种机制来解释,而且这些过程对鹿群的长期结果尚不清楚。

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