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侏罗纪哺乳动物前体有小脑

来自德克萨斯大学奥斯汀分校的一个古生物学家团队发现了一只成年雌性Kayentatherium wellesi的化石- 一种已经灭绝的tritylodontid cynodont,它与大约1.85亿年前的恐龙(侏罗纪时期)一起生活 - 和她的婴儿(至少38个人)。该发现是最好的证据,表明哺乳动物进化的关键发展是为脑力进行交换。

艺术家对cynodont的印象。 图片来源:Jorge Blanco / AG Martinelli / MB Soares / C. Schwanke / CC BY-SA 4.0。

艺术家对cynodont的印象。

德克萨斯大学奥斯汀分校杰克逊地球科学学院的Eva Hoffman教授和Timothy Rowe教授说:“这一发现属于罕见的稀有物种,因为它含有来自任何哺乳动物前体的唯一已知婴儿化石。”“但是这么多婴儿的存在 - 比任何活着的哺乳动物的平均窝产仔数多两倍 - 显示它以类似于爬行动物的方式繁殖。”Kayentatherium wellesi的婴儿可能在卵内发育,或者刚刚死亡时孵化。“这些婴儿来自进化树中非常重要的一点,”霍夫曼说。“它们具有许多类似于现代哺乳动物的特征,这些特征与理解哺乳动物的进化有关。”对标本的深入分析显示,婴儿的头骨像成年人的缩小复制品,头骨的大小只有十分之一,但在其他方面是成比例的。这一发现与哺乳动物形成鲜明对比,哺乳动物的婴儿出生时脸部较短,而球状头部则占大脑。

一个代表38名Kayentatherium wellesi婴儿的图,发现有成人标本。 图片来源:Eva Hoffman /德克萨斯大学奥斯汀分校。

一个代表38名Kayentatherium wellesi婴儿的图,发现有成人标本。

Kayentatherium wellesi尽管与哺乳动物有许多共同之处,但发现Kayentatherium wellesi有一个小脑和许多婴儿,这表明哺乳动物进化的关键一步是为大脑交换大窝,而这一步骤发生在哺乳动物进化的后期。“仅仅几百万年后,在哺乳动物中,它们无疑具有大脑,毫无疑问它们的产仔数很小,”Rowe教授说。

“哺乳动物的繁殖方式直接关系到人类的发展 - 包括我们自己的大脑的发展。”“通过回顾我们早期的哺乳动物祖先,人类可以更多地了解有助于塑造我们作为一个物种的进化过程,”他说。“关于发展的演变,以及哺乳动物的智力,行为和生理学的演变,可以从这样一个非凡的化石中挤出来,因为我们现在有了研究它的技术。”

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