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新研究显示 欧罗巴翻腾的冰壳可以揭示海洋生物的迹象。

新研究显示,欧罗巴翻腾的冰壳可以揭示海洋生物的迹象。

在我们太阳系中的所有天体中,木星冰冷的月球欧罗巴可能是维持生命的最大希望。大多数科学家都认为,月球冰冷的地壳隐藏着巨大的地下海洋。现在,一项新的模拟研究表明,当地壳在更深,更具流动性的层上伸展和裂开时,可能会形成横跨月球表面的宽阔,平滑或有缺陷的带,可能将海洋物质输送到地表。这些发现可以帮助科学家确定未来的太空任务应该探索或着陆的地方,以增加探测外星生命形式的机会。

科学家长期以来一直困惑于木星冰冷的月亮欧罗巴和她的大兄弟Ganymede的明亮部分如何看起来如此年轻,尽管大约有45亿年的历史。这两个月球的地形都不会受到太空碎片陨石坑的影响,这些碎片通常会覆盖那些古老的天体。主要的假设是,两颗卫星的结冰壳都以类似于地壳构造板块运动的方式运动:随着大块冰壳的移动,它们相互碰撞,弯曲,相互滑动或分开,暴露出更年轻,更光滑的冰块可能随后出现故障的图层。为了验证这一假设,Howell和Pappalardo使用计算机模型来模拟类似于欧罗巴和木卫三上的冰壳如何拉伸,裂缝和弯曲。虽然科学家们并不确切知道月球的外壳有多厚,但该团队估计Ganymede在50公里处的厚度更大,刚性更硬,而欧罗巴更薄,更柔韧的地壳在厚度的一半左右。该团队还利用该模型预测了随着地壳变形,附着在冰底部的海洋材料可能最终落到何处。

该模型显示,相对较薄的弱地壳始终会产生宽阔,平滑的冰带,这些冰带通常出现在木卫二的表面。这种较弱,较薄的岩石圈的扭曲有可能将化石化的海水和任何海洋生物(如果存在的话)运输到地表。较厚,较强的地壳更容易产生像Ganymede那样的山脊和沟槽,但不太可能将海洋物质从深处传递到月球表面。

该研究表明,未来的太空任务最能在这些宽阔,平滑的冰带中寻找古代海洋生物的证据。NASA的Europa Clipper任务和欧洲航天局的Jupiter Icy Moons Explorer(JUICE)对Ganymede的任务可以从远处调查这些特征,以寻找潜在的未来着陆器之前的可居住性迹象。

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