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牙齿化石显示了鲨鱼是如何进化的

大约6600万年前灭绝了所有非鸟类恐龙的大灭绝事件也震动了鲨鱼的进化。

鲨鱼牙齿化石显示,这次灭绝标志着两类鲨鱼相对命运的转变。在白垩纪末期,包括现代大白鲨在内的顶级掠食者主宰了海洋。但随后,被称为carcharhiniformes的中层掠食者鲨鱼开始统治这片水域——研究人员在8月2日的《当代生物学》(Current Biology)杂志上报道说,直到今天,这种鲨鱼仍然统治着这片水域。

瑞典乌普萨拉大学的古生物学家Mohamad Bazzi和他的同事们研究了近600颗鲨鱼牙齿的形状,这些牙齿的年龄在7200万到5600万年前之间。巴济说,鲨鱼的牙齿与它们的软骨骨架不同,鲨鱼一生都在脱落,它们的牙齿在化石记录中保存得很好。通过观察牙齿形状变化的模式——冠的高度或牙齿的宽度——科学家可以测量鲨鱼多样性的趋势。灭绝事件发生后,有一种特殊牙齿形状的鳞鲨——低冠鲨和三角鲨——似乎在减少,而同样低冠鲨的冠鲨数量激增。

巴茨说,鲨鱼的灭绝“是鲨鱼进化中最具变革性的事件之一”。如今,已知的鳍形目只有15种,但有数百种卡查尼目,包括锤头鲨和柠檬鲨。

很难知道这一事件是如何导致这种转变的,但有一种可能性是,鲨鱼的灭绝影响了它们偏爱的食物来源。例如,现代大白鲨从头足类动物到海豹,什么都吃;古代的鳍形目可能有类似的不同的饮食,经历了主要食物来源的丧失,如海洋爬行动物在灭绝后。不过,活动结束后,小型硬骨鱼的数量迅速增加,这可能会促进小型卡查利目食肉动物(如犬牙鲨)的生长。

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